"A, la crocodil mergeti! Da, e la marginea orasului", ne-au explicat oamenii din Onesti cum ajungem la fabrica de sticksuri, covrigei si biscuiti. Fioroasa reptila, de data asta zambitoare, e mascota acestor produse. Patronul fabricii ne-a spus mai tarziu ca numele de "Croco" n-a venit de la periculosul animal, ci de la o cafenea din Cluj, pe care Damian Mereu o frecventa in tineretea lui de licean. Nascut la poalele Apusenilor, intr-un sat de pe Valea Draganului, intreprinzatorul, care are acum 50 de ani, desi nu-i arata, a fost purtat de destin tocmai in Moldova, unde a creat, de 14 ani incoace, un brand care a ajuns lider de piata in Romania in domeniul fainoaselor crocante. O afacere care valoreaza azi aproape 20 de milioane de euro.

Patron cu functie de administrator

Destul de greu gasesti fabrica de sticksuri si biscuiti din Onesti, pentru ca e oarecum ascunsa de un val de pamant pe care se intinde calea ferata. Dar imediat dupa ce ai trecut acest obstacol, ti se deschide in fata un platou din care au rasarit unghiuri drepte, metal si sticla. Halele in culori vii ocupa o suprafata de 6 hectare. Suntem condusi intr-una dintre cladiri, pe un hol scurt, la capatul caruia e o usa pe care scrie "Director". Credeam ca am fost indrumati la cine nu trebuia, dar pe urma ne-a explicat cel care e unic actionar al firmei sale ca are si functie executiva. "Imi place sa vin zilnic la munca", ne explica simplu patronul. Culmea, pe cartea lui de vizita nici macar functia de director nu e trecuta. Apare doar ca administrator. Nimic mai mult...

Coleg cu Nadia Comaneci

Damian Mereu ne spune ca a demontat o mentalitate ciudata, cum ca un profesor n-ar fi in stare sa faca afaceri, pentru ca, vezi Doamne, intelectualii ar avea capul pierdut in nori. Dar uite ca la Onesti tocmai un profesor de educatie fizica a schimbat perceptia asta. In plus, Damian Mereu a practicat si gimnastica de performanta, intre anii 1970 si 1977, amintindu-si de cantonamentele echipei nationale in care i-a avut drept colegi pe Nadia Comaneci si Dan Grecu. Vedeti cum le potriveste viata – onesteanul prin adoptie, Damian, a concurat pentru Romania alaturi de Nadia, onesteana din nastere. Sportul isi spune cuvantul si acum la intreprinzatorul nostru. Corpul bine proportionat, o fata aproape fara riduri, privirea calma si un tonus pe care n-ai cum sa nu-l observi. Am stat de vorba mai bine de o ora si jumatate, ca sa ne povesteasca despre viata lui, de unde a pornit si unde a ajuns.

Dormitorul din fabrica

A fost o perioada in care a si dormit in fabrica. El, patronul. si-a luat pernele si plapuma de acasa. Asa a fost la inceput, dupa ce prima sarja de sticksuri s-a dovedit a fi un rebut. Asta se intampla in 1994. Numai ca fostul sportiv era deja invatat cu afacerile. Intrase in lumea comertului cu doi ani inainte. Deschisese cateva magazine, tot in Onesti, unele de incaltaminte, altele de alimente. "Am vrut sa fac bani", ni se confeseaza profesorul. Dar la un moment dat si-a dat seama ca numai din asa ceva nu poate realiza cine stie ce, asa ca s-a axat pe productie, investindu-si banii deja adunati in utilaje poloneze pentru producerea betisoarelor crocante.