O echipa de astronomi elvetieni de la Observatorul din Geneva a descoperit existenta a trei noi planete extrasolare gigantice, ce par a fi alcatuite din piatra si gheata. Acest prim aspect le deosebeste atat de uriasa planeta solara Jupiter, cat si de numeroasele surate identificate pana acum in "proximitatea" a vreo suta de ani-lumina de sistemul solar. Planetele abia descoperite orbiteaza in jurul unei stele aflata suficient de aproape de Pamant pentru a putea fi observata si cu ochiul liber, mai greu... insa nu imposibil. Steaua centrala se afla la o distanta de 41 de ani-lumina de Pamant si are magnitudinea de 5.95. Din cercetarile facute reiese ca in jurul ei s-ar putea afla chiar si o centura destul de intinsa de asteroizi.

Putem spune, deci, ca sistemul din care fac parte aceste planete, impreuna cu steaua in jurul careia graviteaza, este unul extrem de ciudat daca il comparam cu sistemul nostru solar. Doua dintre planetele descoperite se invart in jurul stelei la o distanta mai mica decat orbita lui Mercur, cea mai apropiata planeta de Soare, iar a treia se invarte pe o orbita mai mica decat cea a lui Venus, a doua planeta din sistemul nostru.

Descoperirea s-a realizat cu ajutorul telescopului La Silla din Chile, in timp ce echipa de astronomi elvetieni, condusa de Michel Mayor si Didier Queloz, monitoriza o stea din emisfera sudica, catalogata ca HD 169830. Astronomii s-au bazat pe o combinatie de teorie si observatie, singurul lucru vizibil in mod direct ramanand steaua in jurul careia planetele se rotesc.

Datorita gravitatiei, steaua are o miscare lenta pe care astronomii au observat-o si, cunoscand cum functioneaza gravitatia, au dedus diferite detalii despre planete, cum ar fi marimea, orbitele si chiar compozitia lor.
"O planeta pe o orbita in jurul unei stele isi va manifesta prezenta prin faptul ca atrage steaua in diferite directii, permitand astronomilor sa detecteze semnatura uneia sau a mai multor planete" a explicat, in urma cercetarilor facute, Christophe Lovis, doctorand la Observatorul din Geneva, autorul articolului aparut saptamana aceasta in revista Nature.

Citeste si:

Din miscarea stelei, oamenii de stiinta au dedus ca primele doua planete, estimate a avea greutati de 10 pana la 15 ori mai mari decat Pamantul, orbiteaza in jurul acesteia intr-o perioada de numai 9 pana la 31 de zile. Acest lucru inseamna ca trebuie sa fie foarte aproape de stea. Insa, daca sunt atat de aproape, este destul de evident ca nu pot fi gigante gazoase pentru ca, daca ar fi fost, vantul solar le-ar fi dezbracat de atmosfera lor destul de repede si le-ar fi lasat mult mai mici decat sunt observate a fi de fapt. Prin urmare ele trebuie sa fie gigante din piatra.

A treia planeta este de cel putin 18 ori mai masiva decat Pamantul si orbiteaza steaua in 197 de zile. Are probabil o atmosfera groasa peste un nucleu de piatra si gheata, dupa cum apreciaza echipa de astronomi elvetieni, care mai afirma ca, desi orbita acestei planete este mai mica decat cea a lui Venus in jurul Soarelui, aceasta calatoreste printr-o regiune relativ blanda, existand astfel posibilitatea ca apa lichida sa existe pe eventualii sai satelitii.

Cat priveste asteroizii din jurul stelei, oamenii de stiinta au sesizat inca de anul trecut, cu ajutorul telescopului spatial Spitzer, in infrarosu, un praf cald in regiunea respectiva, deducand astfel ca ar putea fi o centura de asteroizii in jurul lui HD 169830. Daca ar fi asa, atunci aceasta ar fi mult mai mare decat cea a sistemului nostru solar, dintre Marte si Jupiter. Calculand orbitele planetelor si tinand cont si de asteroizi, astronomii au stabilit ca acest sistem ar putea ejecta sau inghiti orice s-ar apropia de el sau, dimpotriva, ar captura asteroizii in doua zone, pe care le-au descoperit in urma simularii pe termen lung a miscarii planetelor cu ajutorul unor programe specializate.

Descoperirea facuta este una de o importanta majora, venind in sprijinul afirmatiilor conform carora in univers existenta planetelor de piatra si de gheta nu este un lucru intamplator, acestea putand fi surse ale unor forme de viata pe care le cautam de multa vreme. Acest sistem planetar este unul foarte interesant si se asteapta ca pe viitor sa fie monitorizat in speranta descoperirii de noi informatii care ne pot da o imagine mai clara asupra universului si a vietii... care poate exista si in afara planetei noastre.