In primavara acestui an, soferii din Marea Britanie vor avea parte de o optiune cu totul si cu totul nefamiliara odata ajunsi in fata pompelor de la statiile de alimentare cu combustibil, anunta cu entuziasm jurnalistii de la „The Guardian“. Este vorba, mai exact, de un amestec de benzina cu un alcool pe baza de porumb care va purta denumirea de butanol. Proiectul pilot este dezvoltat de compania energetica BP, care enumera si calitatile noului combustibil: este mai usor de depozitat si de transportat decit biocombustibilii actuali si are un continut energetic comparabil cu cel al benzinei.

La fel ca si etanolul, butanolul este un alcool obtinut din zaharuri fermentate cu ajutorul unor microbi precum bacteriile sau drojdia. Etanolul se obtine, de regula, din porumb, griu sau trestie de zahar, in timp ce butanolul care va alimenta pompele din insula britanica va proveni din porumb prelucrat in China. Deocamdata, producerea de butanol este mult mai paguboasa decit cea de etanol, fiind mult mai toxic pentru microbii folositi la fermentatie. Tocmai din aceasta cauza, BP a cerut cercetatorilor de la compania DuPont sa modifice genetic acesti microbi pentru a-i face mai rezistenti.

Butanolul are o structura chimica ce il face mai competitiv decit etanolul. Spre deosebire de acesta, care este dificil de stocat si poate afecta conductele prin care este transportat, butanolul se impaca bine cu infrastructurile actuale. Acesta mai poate fi amestecat cu benzina in procente mai mari decit etanolul datorita presiunii reduse a vaporilor, care ii scad volatilitatea si reduc emisia de fumuri. Continutul energetic mai ridicat va face posibila o economie mult mai eficienta de combustibil decit in cazul celorlalti biocombustibili.