Vehiculul aerian ghidat de la sol Ikhana, marca NASA, este „verisorul“ lui Predator B, aeronava militara folosita de fortele aeriene SUA pentru supraveghere si misiuni de recunoastere pe timp de razboi, scrie publicatia „Popular Science“. Noul avion teleghidat, care a petrecut miercurea trecuta zece ore deasupra solului, a avut insa o misiune marinimoasa: sa evalueze, de la o distanta de doar circa sapte metri, pagubele incendiilor de padure iscate in California de Sud saptamina trecuta. Ikhana a zburat deasupra vilvatailor pentru a stabili directia flacarilor si pentru a trimite imagini termale in infrarosu oamenilor de stiinta. Combinind informatiile, s-au stabilit in cele din urma locurile care trebuiau evacuate si cele in care sa fie trimisi pompierii si echipamentul.


Noul avion a fost configurat pentru misiuni stiintifice suborbitale, dar poate fi echipat cu o varietate de senzori. Scopul principal al aeronavei, capabila sa stea in inaltul cerului timp de 30 de ore, este scanarea de aproape a focurilor extinse si oferirea de informatii in doar citeva minute, proces care ar dura ore intregi in cazul unei misiuni de observare realizate de la bordul unui vehicul aerian minuit de om. Imaginile captate de Ikhana sint prelucrate in avion, trimise catre un satelit, apoi descarcate intr-o baza de la sol si expediate catre un server central. Acesta este accesibil unor institutii precum Agentia Federala pentru Gestionarea Situatiilor de Urgenta, Departamentul pentru Securitate Interna si chiar Pentagonul. Expertii sint chemati apoi sa interpreteze informatiile culese si sa le confrunte cu hartile oferite de Google Earth. NASA planuieste sa introduca astfel de vehicule cu ghidare de la sol intr-o intreaga retea de dispozitive care vor monitoriza zonele afectate de dezastre naturale de diferite magnitudini.

In momentul de fata, alaturi de Ikhana, reteaua in formare include si doi sateliti high-tech, utilizati tot pentru examinarea efectelor incendiilor, botezati Terra si Earth Observing 1 (EO1). Acestia sint dotati cu senzori ce folosesc telescoape si dispozitive de fotografiat pentru a scana planeta in cautare de calamitati si a trimite informatii oamenilor de stiinta. Sistemul de senzori al satelitului Terra are o raza de un kilometru, mult prea mare pentru a focaliza anumite zone. EO1 are unul cu o raza de 30 de metri pentru cercetari mai indeaproape a dezastrelor naturale, avioanele teleghidate de genul Ikhana oferind informatii si mai detaliate. NASA cauta acum sa combine aceste instrumente intr-o retea de senzori pe care salvatorii sa o foloseasca pentru a gasi mult mai rapid si mai eficient datele de care au nevoie.