"Poliomielita, febra galbena, tifos, encefalita, variola, hepatita si multe alte boli umane au fost eradicate gratie testelor efectuate pe primate", scrie pe placa monumentului.

Fosta mandrie a stiintei sovietice, Institutul de patologie si terapie experimentala din capitala abhaza Suhumi a ramas in prezent doar o umbra a centrului avangardist care a contribuit - datorita testelor pe maimute - la combaterea poliomielitei si care a salvat mii de vieti in Al Doilea Razboi Mondial prin tratamentele cu penicilina, scrie Reuters.

In perioada cand a inregistrat varful de activitate, institutul detinea 2.500 de maimute, folosite in experimente privind cancerul cu metastaze, leucemie, patologii ale sistemului nervos, o serie de boli infectioase si efectele imbatranirii.

A urmat apoi destramarea Uniunii Sovietice si un razboi de secesiune scurt, dar sangeros in Abhazia, care a preferat sa abandoneze regiunea Marii Negre pentru relativa stabilitate a Rusiei. Personalul inca isi mai aduce aminte de timpurile sumbre din 1990 cand luptele dintre fortele georgiene si cele separatiste se dadeau in si in jurul orasului Sukhumi. Ambele parti aflate in conflict au devastat locurile si au luat maimutele institutului.

"Au venit aici calare pe tancuri si inarmati. Au luat toate animalele tinere", povesteste Nina Rudi, cercetator timp de 20 la institutul din Suhumi. Nina Roman, o alta angajata, continua povestea. "Autorii jafurilor erau niste pusti care agitau cate un Kalasnikov. Unii aduceau inapoi, dupa un timp, maimutele care erau pe moarte", spune ea.

Colonia de maimute fusese creata in 1927 prin aducerea a doi babuini si a doi cimpanzei, trimisi dintr-o insula din Oceanul Pacific. Datorita climatului subtropical din Suhumi maimutele s-au inmultit cu succes si lor li s-au alaturat altele din India, China, Asia de Sud-Est si Africa. "In 1927 acesta era singurul centru din lume de acest fel", afirma Rudi. "Maimutele sunt foarte asemanatoare cu omul, dar pe atunci nu existau studii in acest sens", explicp Rudi.

Sub auspiciile Academiei de Stiinte a Uniunii Sovietice, Zinaida Iermolieva a testat la institut pe maimute penicilina sovietica, in timpul celui de-al Doilea Razboi Mondial.

Antibioticul a fost trimis apoi pe front si a ajutat la salvarea vietilor a mii de soldati raniti. "In anii '50-'60 a fost produs un vaccin puternic impotriva poliomielitei si a fost testat aici impreuna cu cercetatori din SUA", spune Roman.

Citeste si:

Maimutele de aici au fost, de asemenea, pionierii programului spatial sovietic, iesind din atmosfera Pamantului cu mult inaintea oamenilor.

In anii '80, colonia de maimute lua parte la programul spatial sovietic, iar micul muzeu al institutiei inca pastreaza o fotografie cu unul dintre acesti "exploratori ai spatiului" - un macac pe nume Ierosa. Numele este inscriptionat pe o sapca alba, folosita sa mascheze electrozii durerosi implantati in creierul maimutei.

Descoperirile erei sovietice inseamna ceva mai mult decat amintirile estompate ale personalului care a mai ramas la institut, dar oamenii de stiinta au in fata un viitor incert acum, dupa incheierea razboiului si dupa ce trupele georgiene au fost alungate din Abhazia la inceputul anilor '90.

Chiar daca regiunea separatista se autoguverneaza, nu este recunoscuta de nicio tara si este sub embargo economic georgian. In Suhumi, un oras infloritor pe vremea sovietica, se vad la tot pasul urme ale anilor de razboi si ale embargoului economic. Printre palmieri, oleandri si magnolii, multe fatade ale cladirilor sunt ciuruite de gloante, numeroase hoteluri si restaurante sunt in ruina si numai pescarusii mai viziteaza portul candva aglomerat.

La institut au mai ramas doar 303 maimute, majoritatea batrane si pe moarte. Plictisitii supravietuitori ai vremilor se invart in gol prin custile sumbre, asteptand sa mai primeasca cate o gustare de la vizitatorii institutului, care anul trecut au fost numai 25.000. Sunt departe zilele de glorie ale institutului cand academicienii, cosmonautii si oamenii de stat sovietici se amestecau printre cei un milion de turisti care vizitau institutul in fiecare an.

Escaladarea recenta a tensiunilor dintre Georgia si Abhazia au alimentat preocuparile legate de izbucnirea unui nou conflict in regiune si a eliminat orice sansa de imbunatatire a situatiei din zona.

Chiar daca sunt sustinute neoficial de o Moscova bogata in "petrodolari", autoritatile infometate de bani din Abhazia nu pot finanta eforturile insitutului de a reveni in elita stiintei moderne. Acest fapt a determinat ca multe dintre programele sale stiintifice sa fie puse in asteptare, iar in prezent se efectueaza numai experimente simple si ieftine cu ajutorul studentilor la medicina. Peretii crapati si prafuiti ai cladirii administrive nu au fost reparati de ani buni. E-mailul si faxul sunt un lux, iar granturile straine un vis.

"Am auzit ca ar exista un oarecare interes pentru investitii in acest institut, au existat multe promisiuni, dar din pacate toate au fost si au ramas numai vorbe goale", constata cu regret cercetatoarea Nina Rudi.