Inainte de inceperea pregatirilor propriu-zise, astronautii si-au rezervat ziua de joi pentru a se odihni si a face turism spatial. "Este rar sa ai timp sa stai si sa admiri (Pamantul), lucru pe care l-am facut de mai multe ori astazi, cu mare placere. Este prima zi cand putem sa privim prin hublou", a declarat astronautul Michael Fossum.

Echipajul se afla in spatiu de pe 4 iulie, intr-o misiune de 12 zile pe Statia Spatiala Internationala (ISS). Naveta a fost lansata pentru a duce doua tone de alimente si echipamente astronautilor care se afla pe statia spatiala.

ISS si Discovery se afla impreuna pe orbita, deasupra Pamantului, la 350 de kilometri altitudine, efectuand o rotatie completa in jurul planetei la fiecare 90 de minute. Conform planului de dinainte de lansarea navetei, cei sase astronauti au iesit de trei ori in spatiu. In timpul iesirilor, s-au efectuat diverse inspectii si reparatii Statiei Spatiale, in care au fost implicati toti membrii echipajului. Desi nu era prevazut in program, miercuri, doi dintre astronautii de pe Discovery au testat tehnici de reparare si verificare a sistemului de protectie termica din carbon. Aceasta ultima iesire a prelungit misiunea in spatiu a navetei Discovery de la 12 la 13 zile.
Poate cea mai importanta sarcina a misiunii va avea loc vineri, in a 11-a zi petrecuta pe orbita, cand va fi transportat modulul Leonardo, cu ajutorul bratului robotizat al ISS, in cala navetei Discovery. O sarcina secundara a echipajului este imbarcarea la bordul navetei a echipamentelor vechi care nu mai sunt necesare pe Statia Spatiala.

Misiune de sase luni

Astronautul german Thomas Reiter de la Agentia Spatiala Europeana (ESA), care a decolat odata cu ceilalti sase membri ai echipajului, nu se va intoarce pe Terra acum. El va ramane la bordul ISS impreuna cu astronautii Pavel Vinogradov si Jeffrey Williams pentru o misiune care va dura sase luni.

Operatiunile de decuplare a navetei Discovery de pe ISS vor incepe sambata la ora 10:08 GMT si vor fi urmate de o noua verificare a varfurilor de atac ale aripilor si a botului navetei, pentru a detecta eventualele lovituri cauzate de ciocnirea cu micro-meteoriti.

Citeste si:

Desprinderea de pe orbita este programata pentru luni, 17 iulie, la ora 12:04 GMT. Locul prevazut pentru aterizarea navetei este Centrul Spatial Kennedy, Florida, iar ora preconizata este 13:07 GMT.
NASA si-a luat toate masurile de precautie pentru intoarcerea navetei. In cazul in care conditiile meteo vor fi si de aceasta data nefavorabile, NASA va incerca o aterizare marti dimineata la baza Edwards, California, sau la baza White Sands, New Mexico.

Lansarea, impiedicata de o defectiune

Pentru prima data Agentia Spatiala Americana a programat o lansare chiar de ziua Americii, la 230 de ani de la adoptarea Declaratiei de Independenta.

Lansarea, programata initial pentru sambata, a fost amanata de doua ori din cauza conditiilor meteo nefavorabile. Cu doar o zi inaintea lansarii reprogramate, inginerii de la NASA au descoperit si o fisura de 13 centimetri in materialul care izola rezervorul extern. Defectiunea a starnit ingrijorare in randul expertilor americani mai ales ca tragedia navetei Columbia din februarie 2003 a fost provocata in aceleasi circumstante. In urma unor cercetari amanuntite, expertii au conchis ca problema nu este atat de grava.

Daca defectiunea nu ar fi fost remediata, NASA ar fi incercat lansarea pana pe 19 iulie, urmatoarea perioada propice fiind abia la sfarsitul lunii august. Posibilitatea de lansare depinde de pozitia pe orbita a Statiei Orbitale Internationale, dar si de rapiditatea remedierii defectiunilor.In ciuda amanarii si a defectiunii semnalate, naveta Discovery a fost lansata cu succes in spatiu.