Duminica 6 ianuarie, crestinii praznuiesc Botezul Domnului sau Boboteaza. Aceasta sarbatoare este una dintre cele 12 praznice importante, care reaminteste cele petrecute la apa Iordanului, inainte ca Iisus sa paseasca in viata publica, la implinirea varstei de 30 de ani. In ciuda unei istorii tumultuoase, si nu de putine ori potrivnice, traditia crestina a pastrat in memoria colectiva amintirea adevaratului loc unde s-a petrecut acest eveniment din viata Mantuitorului Iisus Hristos. Descoperiri arheologice recente indica faptul ca adevaratul loc al Botezului Domnului se afla in zona Betaniei, dincolo de Iordan, pe teritoriul actual al Regatului Hasemit al Iordaniei.

La inceputul lunii decembrie anul trecut, la invitatia si cu sprijinul prietenului meu Andrei Licher, cel mai important organizator de pelerinaje in Tara Sfanta, am avut prilejul sa cunosc adevaratul loc unde a fost botezat Iisus de catre Ioan Botezatorul. O zona in care se patrunde doar cu aprobarea Ministerului de Interne al Iordaniei, cu ghid special, situata pe malul Iordanului, zona strategica militara, in mare parte minata. In Betania, dincolo de Iordan, am trait emotia cunoasterii unuia dintre cele mai dragi locuri ale crestinatatii, unde Duhul Sfant S-a pogorat in chip de porumbel deasupra Fiului Domnului, despre Care Tatal a spus: „Acesta este Fiul Meu Cel iubit, intru care Am binevoit!“

'Betania de dincolo de Iordan>> pe harta-mozaic de la Madaba
Incepand din 1996, timp de mai bine de zece ani, in zona Betaniei, dincolo de Iordan, de-a lungul raului Wadi al-Kharrar, arheologii iordanieni au scos la iveala dovezi indubitabile care atesta faptul ca aici a fost botezat Iisus Hristos. Ele confirma informatiile textelor biblice, istorisirile pelerinilor si ale istoricilor, traditiile locale ortodoxe, precum si informatiile inscrise in celebra harta-mozaic a Tarii Sfinte din biserica Sfantului Gheorghe de la Madaba din secolul al VI-lea d.Hr. „Betania dincolo de Iordan“, expresie pe care tot am pomenit-o ca loc al Botezului, este de fapt malul estic al celebrului rau. In Evanghelia lui Ioan se spune ca Iisus a trecut Iordanul spre locul unde Ioan a botezat pentru prima oara. Matei, la randul lui, afirma ca Iisus a venit din Galileea la Iordan pentru a fi botezat de Ioan, in timp ce Marcu spune ca Iisus a venit din Nazaret in Galileea si ca a fost botezat de Ioan in Iordan. Un lucru este cert: asezarile antice descoperite de-a lungul raului Wadi al Kharrar si pe vechiul loc de varsare al acestuia in Iordan confirma aceste informatii.

Botezul, in apropierea dealului de pe care s-a inaltat Ilie
Locul Botezului este foarte aproape de Ierihon, Marea Moarta si chiar de Ierusalim, in imediata vecinatate a dealului de pe care Sfantul Ilie a fost ridicat la ceruri intr-un car de foc.Iata ce spuneau pelerinii din Bordeaux la anul 333 d.Hr: „La 5 mile de Marea Moarta, langa Iordan, este locul unde Domnul a fost botezat de Ioan si deasupra malului indepartat al aceluiasi loc este dealul de unde Ilie a fost ridicat la ceruri“.Pe la anul 530. d.Hr., Teodosius, referindu-se la acelasi loc, spunea: „Unde Domnul a fost botezat dincolo de Iordan, este un mic munte numit Hermon. Acolo a fost Sfantul Ilie ajuns din urma. Sunt 5 mile de locul unde a fost botezat Domnul pana la varsarea Iordanului in Marea Moarta“.

Cam acelasi lucru scria si Antonius din Piacenza, in jurul anului 570 d.Hr.: „Acesta este locul unde Ilie a fost ridicat la ceruri. In acest loc este micul deal Hermon, mentionat in Psalm. La poalele muntelui, la 7 dimineata, un nor s-a format deasupra raului, si a ajuns deasupra Ierusalimului in zori, deasupra bazilicii din Sion, bazilicii de la Mormantului lui Hristos si bazilicii Sfintei Maria si Sfintei Sofia. Deasupra acestor locuri roua cobora in rauri, iar oamenii bolnavi o adunau. In acele zile, toate felurile de mancare erau facute din roua, iar in locurile unde aceasta cadea, multe boli erau vindecate. Aceasta era roua despre care psalmistul a vorbit“...

La randul sau, pelerinul rus, staretul Daniel, impresionat de acest loc, scria pe la 1106: „Nu departe de rau, la o distanta de doua aruncaturi de sageti, este locul unde profetul Ilie a fost ridicat la ceruri in car de foc. Acolo se afla si pestera Sfantului Ioan Botezatorul. Un frumos torent plin de apa curge peste pietre spre Iordan. Apa este foarte rece si are un gust foarte bun. Este apa pe care Ioan a baut-o in timp ce traia in sfanta pestera“.

Manastiri, chilii, bazine de apa si biserici descoperite la locul Botezului Domnului
Intr-un perimetru sacru relativ restrans din zona Betaniei, locul unde a fost botezat Mantuitorul, au fost descoperite manastiri, mai multe biserici si chilii, din epoci diferite, toate ridicate pentru a pastra vie amintirea marelui eveniment.

Sapaturile arheologice au scos la iveala urmele unei manastiri bizantine din secolele V-VI, numita Rhotorius, Biserica Nordica, care poseda un mozaic ce pastreaza semnul crucii in mai multe locuri si o inscriptie in greceste din care reiese ca a fost ridicata pe vremea lui Rhotorius.

O alta biserica este cea numita Biserica vestica, unde au fost descoperite urme de ceramica bizantina. Este de remarcat de asemenea prezenta unei sali de rugaciune din secolul al IV-lea, pavata cu un mozaic alb, si sistemul de aductiune a apei, format din canale, fantani, rezervoare si bazine construite in secolele al V-lea si al VI-lea.

Foarte interesante sunt urmele celor trei mari bazine de apa, primul datand din perioada romana tarzie, adica secolele al III-lea si al IV-lea. Ele dispun de scari din piatra pe care coborau in apa cei ce urmau sa fie botezati.
In secolele al V-lea si al VI-lea a fost construita o alta biserica, folosita de pelerinii care ajungeau in zona. Ramasitele ei se numesc astazi Biserica Papei Ioan Paul al II-lea, in amintirea vizitei pe care a afectuat-o aici in anul 2000 si a declaratiei sale publice ca acesta este adevaratul loc al Botezului Domnului, conform, evident, informatiilor certe aflate din celebrele documente antice sau mai tarzii existente la Vatican.

Mozaicul de pe podea pastreaza inca decoratiuni in forma de cruce.
Aceasta biserica si existenta unei baze de cazare a pelerinilor, care dateaza din secolul al IV-lea, demonstreaza faptul ca locul era foarte vizitat de pelerini. Ei treceau Iordanul, aproape de Ierihon, vizitau asezamintele crestine existente de-a lungul vaii raului Wadi al-Kharrar, indreptandu-se fie spre Muntele Nebo, locul unde Dumnezeu S-a intalnit cu Moise si i-a aratat Tara Fagaduintei, fie spre Ierusalim.Remarcabil este si vechiul bazin, descoperit in zona joasa a Betaniei, foarte aproape de raul Iordan, de dimensiuni apreciabile, care a fost folosit pentru botezuri in grup in perioada bizantina.Nu departe de acest complex eclezial se afla izvorul lui Ioan Botezatorul de la Tell Mar Elias, a carui curgere ajungea aproape de biserica ce purta numele sfantului amintit si a carui apa era folosita atat pentru consumul curent cat pentru botezuri. Cercetarile efectuate au identificat in zona si doua pesteri, cu foarte multe chilii sapate in marma, in care calugarii aveau acces cu ajutorul franghiilor sau a scarilor, apoi o adevarata lavra, cu o manastire si mai multe chilii pentru calugarii pustnici.