America, epoca Marii Depresiuni. Tom Joad iese din puscarie si se intoarce la ferma familiei sale din Oklahoma. Aici afla ca familia sa a pierdut proprietatea si ca intentioneaza sa o porneasca spre California, unde spera sa o scoata la capat mai bine decat in statul de bastina, unde se moare de foame. Mare parte din film prezinta calatoria familiei Joad printr-o America devastata de o saracie extrema. Ajunsi intr-o tabara organizata de autoritati pentru amaratii care navalisera in California, cautand ceva de mancare, ei isi dau seama ca s-au inselat si ca nici aici nu se vor descurca mai bine. In plus, participand la intalnirile unei organizatii mai mult sau mai putin secrete, care isi propunea sa faca ceva pentru cei din tabara de munca, Tom intra in bucluc. Intr-o incaierare, ucide un jandarm si este cautat apoi de autoritati. Familia sa il va salva ascunzandu-l, iar el, in finalul filmului, marcat de ceea ce vazuse si traise, se hotaraste sa devina un aparator al tututor oropsitilor sortii, dispretuiti, umiliti si prea putin bagati & icirc;n seama de autoritati. Romanul lui Steinbeck este grav, serios, intens. Cum vorbeste putin si despre dreptate si echitate sociala, la momentul aparitiei (in anii '30), a starnit, evident, scandal, minti „laminate“ din America identificand in el un roman comunist. Producatorul care a vazut in poveste un mare potential pentru cinema este legendarul David. F. Zanuck, cel care e ecranizat si „Pe aripile vantului“. Zanuck era cunoscut ca un tip cu idei politice conservatoare, ca si regizorul John Ford, asa ca alegerea lor a parut la acea data cel putin bizara. Desi Zanuck si Ford nu au avut totusi curajul sa aduca pe ecran toata critica sociala din cartea lui Steinbeck, ecranizarea ramane destul de fidela romanului.