Prima etapa a alegerilor prezidentiale din SUA incepe joi, in statul Iowa din centrul tarii, unde alegatorii isi desemneaza favoritii din tabara democratilor si cea a republicanilor.

Caucusul, termen ce provine de la adunarea sefilor de trib ai indienilor algonquini, reprezinta o serie de sectii de votare (1.784 in statul Iowa) organizate in locuri publice (scoli, biblioteci si hoteluri), in cele 99 de districte ale statului Iowa, un stat mic si rural din centrul Americii - mai putin de 3 milioane de alegatori, 95% albi. Participarea la aceasta etapa a alegerilor este rezervata membrilor de partid cu virste peste 18 ani (sau care vor implini 18 ani pina pe 4 noiembrie 2008, ziua prezidentialelor). Oricine poate sa se inscrie insa in partid sau sa-si schimbe partidul chiar inainte de a participa la caucus. O data ce a ales sa participe la un caucus democrat, persoana respectiva nu poate participa si la cel republican.

Caucusul incepe joi la ora locala 18.30 (vineri, 02.30, ora Romaniei) la democrati si la ora 19.00 (03.00, ora Romaniei) la republicani. Reuniunile dureaza circa doua ore. La republicani, procedura este simpla. Dupa discutii, alegatorii scriu numele candidatului preferat pe o hirtie. Cel care obtine cele mai multe voturi este declarat invingator. La democrati, procedura este mai complicata. Nu exista buletine de vot. Se formeaza grupuri favorabile diversilor candidati si fiecare candidat trebuie sa fie sustinut de cel putin 15% dintre cei prezenti pentru a fi declarat „viabil". Cei care sustin candidati non-viabili au la dispozitie 30 de minute pentru a alege alt candidat sau pentru a convinge alte persoane sa li se alature pentru a ajunge la 15%. In caz contrar, grupul „non-viabil" se dizolva. Candidatii care au cel putin 15% dintre optiunile celor prezenti vor avea delegati la nivel de district. Cei 13.000 de delegati vor alege, ulterior, delegati la nivel de circumscriptii, care vor desemna delegatii la nivel de stat. Acestia din urma vor reprezenta Iowa la Conventia Partidului Democrat, intre 25 si 28 august la Denver, Colorado, unde va fi desemnat oficial candidatul partidului pentru alegerile prezidentiale din noiembrie.

Mai multe sondaje contradictorii au fost publicate marti. La democrati, Barack Obama si Hillary Clinton conduc cursa. Obama este primul intr-un sondaj publicat de „Des Moines Register", cel mai important cotidian din Iowa, in timp ce Clinton il devanseaza in alte doua sondaje difuzate de CNN si postul public C-Span.

La republicani, fostul guvernator de Arkansas si pastor baptist, Mike Huckabee, este cotat in fata fostului guvernator de Massachusetts Mitt Romney, mormon, in doua sondaje, dar este devansat de Romney in sondajul CNN. Fostul primar de New York, Rudolph Giuliani, pare a fi in afara cursei in Iowa, iar John McCain mizeaza mai ales pe alegerile primare din New Hampshire, din 8 ianuarie.