Istoria lui Arsenal aproape ca se confunda cu istoria fotbalului. Clubul infiintat acum 12 decenii intr-o fabrica de armament, a crescut in spiritic aristocratic si se pregateste de epoca oligarhica.

Arsene Wenger este de 11 ani la munca de jos,preferind sa creeze vedete, nu sa le ia de-a gata Arsenal Londra, urmatorul adversar al Stelei in Liga Campionilor, este raspunsul cu salve de tun dat aparitiei fotbalului de muncitorii unei fabrici de armament din sud-estul capitalei Imperiului Britanic. Se intimpla in 1886, iar in vreme ce Romania incerca sa-si desluseasca viitorul in diademele regale, in Insula Ciinilor echipa condusa de scotianul David Dain debuta cu un exploziv 6-0 in fata lui Eastern Wanderers. Dial Square, numele initial, este schimbat in ziua de Craciun in Royal Arsenal, care este deopotriva denumirea uzinei si un omagiu adus erei victoriene. Ulterior, tot ce avea sa fie legat de club va deveni legendar, inclusiv monumentala arena Highbury, care inca din 1932 era deservita de o linie de metrou si de o instalatie de nocturna, iar in 1935, la un meci cu Sunderland, a ajuns sa gazduiasca un numar de spectatori imposibil de adunat in ziua de azi pe vreo arena din Romania: 73.295. Prezentul are legaturi din ce in ce mai simbolice cu trecutul. In fatada noii arene, Emirates Stadium, a fost incastrat orologiul de pe Highbury, faimosul Clock End, in holul de la intrare troneaza bustul lui Herbert Chapman (1878-1934), cel mai mare antrenor din istoria clubului, iar birourile clubului poarta denumirea oficiala Highbury House. In rest, oligarhizarea fotbalului englez i-a virusat chiar si pe „tunari", clubul aflindu-se inclusiv zilele acestea in centrul unui scandal, perpetuu de altfel dupa cumpararea a 21% din Arsenal de catre rusul de origine uzbeca Aliser Usmanov. Acesta este al doilea actionar al echipei, dupa Daniel Fizsman (24%), dar face uriase presiuni asupra celor noua membri ai Consiliului de Administratie pentru a-i aproba in sedinta din 18 octombrie preluarea a peste 25% din actiuni. Miliardarul si-a facut loc la Arsenal in luna august, prin cumpararea a 14,78% dintre actiunile detinute de fostul vicepresedinte David Dein, caruia i-a oferit la schimb 75 de milioane de lire sterline, dar si functia de presedinte al companiei Red&White, pe numele careia sint trecute cele 21 de procente din Arsenal cumparate de Usmanov.

Arsenal a fost declarat recent cel mai bogat club din Marea Britanie, dar managerul Arsene Wenger vede, dincolo de dezbaterile privitoare la moralitatea noului patron, cecurile sale: „Fondurile vor fi mult mai mari decit in prezent. Daca intr-o zi un fotbalist ne poate ajuta sa ajungem la un anume nivel si el costa o avere, noi vom fi capabili sa-l cumparam. Oricum, prioritatea mea este sa pastrez toti fotbalistii pe care ii am in prezent. Daca un club este doar o usa de intrare sau de iesire, nu ajungi prea departe". In ultimul an, Arsenal a obtinut cele mai mari profituri de pe urma mutarii pe Emirates Stadium, raportul anual financiar, ce are ca ultima data luata in calcul 31 mai, aratind o crestere de 46% fata de 2006, de la 137,2 la 200,8 milioane de lire sterline. Pentru fiecare meci jucat pe teren propriu Arsenal cistiga 3,1 milioane de lire sterline.

In ciuda opulentei de staruri cu care ar fi de asteptat sa se rasfete conducatorii „tunarilor", Arsene Wenger nu s-a angajat in transferuri costisitoare. Aflat de exact 11 ani pe banca lui Arsenal, acesta si-a creat reputatia de a cumpara ieftin si de a vinde scump sau deloc, fiind un specialist in gasirea si in slefuirea tinerelor talente. Fundasul central Kolo Toure avea 22 de ani, iar fundasul dreapta Emmanuel Eboue avea 21 la sosirea pe Highbury si ambii au devenit titulari la Arsenal, apoi in spectaculoasa nationala a Coastei de Fildes. Abou Diaby a costat doua milioane de lire in iarna anului trecut, cind a fost transferat de la Auxerre, dar avea 19 ani, iar acum cota lui de piata este de cel putin cinci ori mai mare, bifind inclusiv primele selectii in reprezentativa Frantei. Lista ar mai cuprinde multe exemple, precum Gael Clichy (22 ani) si Armand Traore (18 ani), dar ultimul sau diamant veritabil este ibericul de 20 de ani Cesc Fabregas, care a fost luat in 2003 din curtea Barcelonei, iar acum catalanii ar plati zeci de milioane de euro pentru a-l putea readuce acasa. Simbata, Arsenal a cistigat cu 1-0 in deplasarea de la West Ham United, la finalul partidei Arsene Wenger declarind ca Premier League este mai greu de cistigat decit Liga Campionilor. „Liga Campionilor este supraevaluata. Este doar o cupa, nu un campionat. De cite meciuri ai nevoie pentru a o cuceri? Daca ar fi fost un campionat european, cu peste 38 de meciuri de jucat, ar fi fost altceva si atunci ai fi putut spune cu adevarat ca invingatoarea este cea mai buna echipa din Europa. A fost AC Milan cea mai buna echipa din Europa anul trecut? Nu prea cred", a declarat Wenger. Englezii sint asteptati astazi la Bucuresti, meciul cu Steaua fiind programat marti, de la 21.45, pe stadionul din Ghencea.

Stadionul UTA, cu iarba adusa in container de la Londra Stadionul echipei UTA este o constructie in miniatura a celebrei arene a lui Arsenal Londra, Highbury. Fanii lui Arsenal s-ar putea simti la Arad ca acasa. Motivul: stadionul echipei din localitate a fost construit dupa modelul celebrei arene Highbury, pe care ,,tunarii’’ au cunoscut gloria inainte de inaugurarea modernului Emirates. Fondator al echipei de fotbal UTA, baronul Francisc von Neumann a fost un impatimit suporter al formatiei londoneze Arsenal. Patima fotbalului a prins-o in timpul studiilor in Anglia. Fie ca se afla in Romania sau in SUA - unde s-a retras dupa nationalizare -, nu de putine ori baronul se urca in avion si pleca in Marea Britanie pentru a-si urmari favoritii din tribuna. Indragostit de Arsenal, la intoarcerea de la studii, Francisc von Neumann s-a hotarit sa isi faca acasa o trupa si un stadion dupa chipul si asemanarea celor care „trageau cu tunul" pe Highbury. Pentru echipamentul sportiv, baronul nu a stat pe ginduri si a ales, cum altfel, culorile formatiei londoneze, alb-rosu. Mai mult, la 1 septembrie 1946, el inaugura noul stadion al echipei aradene, construit dupa modelul clubului englez. Legenda spune ca iarba ar fi fost adusa cu containerele din Anglia. Chiar si astazi s-au pastrat cele doua turnuri de la tribuna a doua si tunelul subteran spre vestiare, unic in Romania acelor vremuri. (R.M.)

„Supusi" Reginei, ai lui Fidel Castro si ai lui Osama Arsenal Londra are un club select de fani, de la monarhi pina la dictatori si teroristi. Regina Elisabeta a II-a a Marii Britanii este de 50 de ani un suporter fidel al „tunarilor", pasiunea fiind mostenita de la regina-mama, dupa propriile confesiuni facute la o receptie data la Palatul Buckingham in cinstea clubului londonez ca o compensatie la faptul ca nu a putut sa participe la inaugurarea noului stadion. Si printul Harry tine cu Arsenal, pe lista neoficiala cu sustinatorii echipei mai aflindu-se Fidel Castro, Joan Collins si chiar Ossama bin Laden.

Un tur virtual pe stadionul care a facut din Arsenal cel mai profitabil club al Angliei pe www.cotidianul.ro/select