Prima oara l-a baut cand avea 17 ani. L-a baut cu putina apa. Apoi, viata l-a adus in postura de a deveni cel mai bun degustator si consultant in domeniu. Adica, in domeniul bauturii incercate in adolescenta. Respectiv whisky.     Robert Hicks este un scotian veritabil. A debutat in bransa licorii sus pomenite in 1964. Dupa ce a dobandit cunostinte despre toate aspectele industriei - de la distilare, maturare, arome si pana la imbuteliere, s-a alaturat brandului Hiram Walker si Fiii (Scotia) Ltd. -   proprietarii Ballantinea€™s - in 1970 ca Assistant Blender, ajungand, dupa ani, sa fie Master Blender. Are un CV impresionant, intr-o ramura la fel de impresionanta. Dara€¦ cum e sa fii un "Whisky-man"? Un fel de rege al unei licori barbatoase si pretentioase? Raspunde chiar domnul Hicks, care zilele acestea s-a aflat intr-o scurta vizita in Romania.  Totul. Ce inseamna de fapt aceasta bautura pentru el? "Inseamna totula€¦ Am iesit la pensie, m-am retras din activitate cu doi ani in urma, cand mi s-a propus sa fiu consultant. Sotia mea imi zice ca acum muncesc mult mai mult calatorind prin lume si vorbind despre whisky. Am inceput in 1964, si de atunci nu am mai gasit o alta meserie care sa-mi placa la fel de mult! E ceea ce mi-am dorit mereu sa fac." Totusi, cum a ajuns sa fie degustator? "M-am aflat la locul potrivit, la momentul potrivit. Am avut noroc. In total sunt doar sapte sau opt maestri degustatori in Scotia si in toata lumea. Nu e o meserie pe care o poti invata la scoala sau la facultate. Pur si simplu trebuie sa vrei sa o faci. Cand am inceput, in a€™64, eram contabil la o firma producatoare de whisky. Am lucrat la distilerie, la depozit, am facut din toate cate ceva. Directorul, care era Master Blender, un degustator cu state, m-a intrebat daca n-as vrea sa invat tainele acestei meserii. Si am zis «Da!»" Ar prefera ca oamenii sa cumpere sticle de whisky, sa le savureze continutul, in loc sa le puna in vitrina si sa astepte sa le creasca valoarea. "Stiu ca exista multi colectionari si exista si cateva tipuri de whisky produse in cantitati limitate, care nu sunt baute. Eu unul prefer sa deschid sticla si sa ma bucur de continut decat sa o tin in raft." Este aceasta exclusiv bautura barbatilor? "Nu. In mod traditional, in Scotia mea natala, in pub-uri si baruri, femeile nu aveau voie sa consume. Se considera ca numai un anumit tip de femeie intra intr-un bar si nu era tocmai genul pe care sa-l poti prezenta mamei tale! In ultimii 20-30 de ani, femeile au inceput sa frecventeze pub-urile. Whisky-ul trebuie savurat, nu conteaza daca se bucura de calitatile sale un barbat sau o femeie. Si, ca o curiozitate, sunt mai multe femei decat barbati care ii agreeaza taria!" Esential. In ceea ce priveste gustul, domnul Hicks considera ca "intr-un singur pahar cu whisky pot fi identificate cateva sute de arome diferite, si eu mi-am dedicat viata pentru a le identifica. Daca e distilat azi, nu poate fi baut maine. Trebuie lasat sa imbatraneasca. Si poate dura doi ani sau 20 de ani." Este atat de elegant pe cat vrei sa fie. "E o bautura pentru orice ocazie. Se pun zeama de lamaie verde, gheata, se umple paharul cu o bautura racoritoare acidulata, si whisky-ul devine longdrink. Se poate transforma si in cocteil. Dar e suficient de elegant daca e intr-un pahar cu gheata. Nu exista un singur fel de a-l bea. Il bei asa cum iti place mai mult. Nu conteaza ca il bei cu apa, sec sau in alte moduri, atata vreme cat il savurezi. Esential este sa-l bei asa cum iti face placere. Traditional, exista toastul scotian. Se ciocnesc paharele si se dau peste gat. Evident, se bea sec. Dar in zilele noastre, e servit mai ales sub forma unilong drink." Desigur, are o marca preferata. "Scotian fiind, preferat este cel pe care il primesc cadou. Scotienii nu sunt zgarciti cum se spune. Suntem doar cumpatati! Beau si whisky canadian, american, japonez, coreean chiar. Imi place sa fac comparatie. Gustul i se schimba daca nu e distilat in Scotia. Conteaza apa, aerul. Exista distilerii si in Spania, Argentina, Noua Zeelanda sau pe oriunde au ajuns scotieni care au luat cu ei arta de a face whisky. Sunt incercari binevenite." Nasul. Ii mai rezista nasul la atatea "arome"? "Nasul meu e atat de mare si de rosu pentru ca il folosesc foarte des! E un fel de muschi antrenat. Toata lumea poate sa miroasa, insa putini incearca sa memoreze ceea ce miros. Memoria olfactiva e mai importanta decat simtul olfactiv. Mirosul poate fi antrenat. Daca vorbesti cu cei care lucreaza in industria parfumurilor, acestia spun ca isi antreneaza nasul pentru a recunoaste diverse mirosuri. Ei de fapt isi antreneaza creierul, nu nasul. Cand simt in nari ceva placut, fac tot posibilul sa-mi dau seama ce este si sa-l memorez. La un moment dat, am colaborat cu un profesor universitar. El spunea ca am in memoria olfactiva cam 10.000 de arome, fata de 200 cate are un om normal. Problema nu e neaparat capacitatea de a mirosi, ci capacitatea de a memora ce mirosi. Ce ii mai ocupa timpul? "Obisnuiam sa cant la orga intr-o vreme, dar whisky-ul imi mananca cea mai mare parte din timp! Aceasta bautura e viata mea. Cand ma duc sa beau cu prietenii, ii zic sotiei ca ma duc la serviciu. Ma duc sa testez concurentaa€¦"       "Urasc plictiseala!" "Cand eram mai tanar, mi-am spus ca, daca ma voi plictisi de slujba asta, imi voi cauta alta. Urasc plictiseala. Nu-mi plac oamenii care vin lunea la serviciu, se uita la ceas si isi spun «Ce n-as da sa fie vineria€¦Â». Intotdeauna mi-am propus sa practic o meserie care-mi place. Sotia se plange ca ea este mai putin importanta pentru mine decat «munca mea». Culmea e ca suntem casatoriti de 40 de ani!", spune Hicks. Robert Hicks s-a nascut la 3 martie 1945, e casatorit si are doi fii, o fiica si doua nepoate. "Cand munceam ca Master Blender, nu aveam un program fix. Eram responsabil pentru calitate, pentru aroma tuturor sortimentelor pe care le produceam. Nu aveam program pana la 5 sau 6 dupa-amiaza. Am fost chemat la serviciu si la 10 seara, si la 2 dimineata." In prezent este consultant la Bean Global, Teachers si McFloy. In noiembrie 2005 a primit Premiul Lifetime Achievement, al doilea dat vreodata in industrie. Si-a inceput propria afacere de consultanta - Scotch Whisky Consultancy, in noiembrie 2005, si a fost solicitat pentru consultanta de Master Blender, Laphroaig Single Islay Malt Brand Ambassador si Teachers Highland Cream Brand Ambassador Teachers Highland Cream Brand Ambassador for Beam Global UK Ltd. Ca Master Blender la Allied Distillers a fost responsabil cu calitatea si aroma pentru Ballantinea€™s blends, Teachers Highland Cream si Laphroaig Single Islay Malt, ca si pentru multe alte branduri, pana la iesirea sa la pensie. Dupa pensionare a fost recompensat cu premiul pentru intreaga activitate la Londra in martie 2006. Premiile, trofeele si medaliile sunt prea numeroase pentru a fi enumerate. Dar inainte de Premiul Ballantinea€™s 30 YO a fost recompensat cu Trofeul pentru Best Blended Scotch Whisky, pentru al treilea an consecutiv.