Americanul Lance Armstrong, fara dubii omul de invins in editia din acest an al "Marii Bucle", se afla in fata ultimei competitii profesioniste la care participa. O eventuala victorie l-ar aseza pe rutierul american pe un piedestal greu de recreat de vreun alt sportiv. Al saptelea triumf consecutiv in cea mai importanta intrecere profesionista a ciclismului ar incununa tumultuoasa cariera careia Lance ii pune capat la 33 de ani.

Cautam adversar pentru Lance". Cam asa ar suna un demers disperat al fanilor ciclismului in mare nevoie de spectacol in Marea Bucla, tinand cont de faptul ca in anterioarele editii texanul Armstrong a omorat prematur de fiecare data turul cu stilul sau alert de pedalat. Nimeni nu a putut sa-i faca fata cowboy-ului atunci cand acesta a declansat atacul pe inclinatiile cosmaresti ale Alpilor sau Pirineilor. Singurul care a reusit sa-i reziste, pana la un punct, a fost germanul Jan Ulrich, incapatanatul challenger si eternul ocupant al locului doi.

Ca o ironie, neamtul detine a doua pozitie in istoricul competitiei si ca numar de clasari pe locul secund, cinci la numar, devansat cu una singura de Zoop Zoetmelk. E ultimul an in care germanul il poate invinge pe campionul american. Ulrich e mai in forma ca niciodata, dupa cum singur admite Lance Armstrong, chiar mai in forma decat in 2003 cand rutierul german al echipei Telekom a lasat impresia ca poate castiga turul.

Cea de-a 91-a editie a Turului Frantei va fi marcata fara doar si poate de retragerea celui mai titrat ciclist al tuturor timpurilor. Recordul de cinci triumfuri a fost deja doborat, o a saptea victorie ar insemna pentru Armstrong retragerea in plina glorie. Discovery Channel Pro Cycling Team este noua echipa, una ideala, cu care Armstrong va participa in acest an in "Le Tour" si are in componenta rutieri valorosi ca Paolo Savoldelli, castigatorul editiei din acest an al Turului Italiei, Jose Azevedo, Viatcheslav Ekimov, George Hincapie sau Jose Luis Rubiera.

Citeste si:

De partea cealalta, Jan Ulrich, inregimentat la echipa Deutsche Telekom, ii va avea ca locotenenti pe Alexandr Vinokourov, si el un posibil candidat la tricoul galben al liderului, pe compatriotul Andreas Kloden, pe italienii Giusseppe Guerini si Daniele Nardello, dar si pe cataratorul spaniol Oscar Sevilla, cel mai bun tanar in 2003 in "Le Tour". Candidati la tricoul galben vor fi si spaniolii Ivan Basso (ghinionistul din Il Giro pe care l-a pierdut din cauza unei afectiuni stomacale), Joseba Beloki (eternul loc 3 din Marea Bucla, revenit dupa o accidentare), Iban Mayo si Francisco Mancebo.

Anul acesta "Marea Bucla" programeaza 21 de etape distribuite unitar ca dozaj al efortului. Vor fi 9 etape de plat in care sprinterii in frunte cu favoritii Robbie McEwen, Stuard O’Grady sau Thor Hushovd se vor duela pentru tricoul verde, 3 etape de legatura intre plat si munte si 6 etape de munte cu catarari de categoria intai sau speciale. Ca de obicei, aici, pe munte, se va da batalia decisiva pentru castigarea turului. Vor mai fi trei contratimpuri dintre care doua individuale si unul pe echipe, de-asemenea probe in care se pot obtine marje importante de timp ca avans. La startul Turului se vor alinia 189 de ciclisti astazi in prolog-contratimp de 19 km intre Fromentine si Noirmoutier.