Initiat imediat dupa moartea lui George Enescu, festivalul si-a propus, inca de la prima editie, din 1958, sa puna in lumina personalitatea si creatia ilustrului compozitor.

Evenimentul a devenit, pentru multe decenii, unicul prilej de a-i vedea la Bucuresti pe cei mai mari artisti ai lumii. De cele mai multe ori, acestia cantau muzica lui Enescu, iar traditia a statornicit ideea ca, alaturi de acestia, sa apara si cei mai buni interpreti romani.