Yann Martel s-a nascut pe 24 iunie 1963, in Spania, intr-o familie de canadieni. In copilarie a trait in Columbia Britanica, Alaska, Franta si Mexic, iar mai tirziu a vizitat Iranul, Turcia si India. Acum locuieste in Montreal. Calatoriile i-au oferit un decor extrem de viu si de colorat pentru scrierile sale. Martel a studiat filozofia la Trent University in Peterborough, Ontario, iar cariera de scriitor si-a inceput-o la 27 de ani. A avut in acelasi timp tot felul de slujbe marunte: a spalat vase, a fost paznic de noapte si, pentru o vreme, a plantat copaci.

Martel a debutat in 1993 cu "The Facts Behind the Helsinki Roccamatios", o colectie de scurte povestiri avind ca teme memoria, moartea, suferinta si arta povestirii. Debutul a fost urmat in 1996 de un prim roman, "Self", o poveste despre schimbarea identitatii sexuale, un "Orlando" al zilelor noastre, in cel mai pur stil Virginia Woolf.