Actiunea peliculei se petrece in proportie de 90% in Berlinul comunist. Un "sef" din Stasi, Gerd Wiesler (Ulrich Mühe), capata misiunea de a monitoriza cuplul format din dramaturgul Georg Dreyman (Sebastian Koch) si actrita Christa-Maria Sieland (Martina Gedeck). Lucrurile se complica atunci cind un scriitor interzis, prieten cu Dreyman, se sinucide, iar acesta decide sa actioneze.

Regizorul si scenaristul Florian Henckel von Donnersmarck debuteaza in lungmetraj cu "Viata celorlalti". La activ mai are doar patru scurtmetraje si citeva episoade dintr-un serial tv. Von Donnersmarck si-a ales subiectul si perioada pe motiv ca Stasi era cel mai cuprinzator sistem de spioni din lume, avind un sfert de milion de cetateni angajati pentru a-si supraveghea semenii.

Distributia filmului o include pe Martina Gedeck, actrita extrem de prezenta pe marele ecran in ultimul timp ("Agentia secreta", "Particulele elementare"), dupa o lunga cariera in tv. Colegul ei, Sebastian Koch, e mai putin experimentat decit Gedeck, aflindu-se "doar" la a 64-a interpretare. Pe Ulrich Mühe, cel mai premiat actor din distributia lungmetrajului, se poate sa il fi observat intr-un rol minor de medic nazist din "Amin" de Costa Gavras.