Incalzirea planetei si degradarea mediului, pe care risca sa o antreneze acest fenomen, mai ales in regiunile cele mai sarace, ar putea deveni o cauza majora de migrare in secolul XXI. Potrivit unui studiu al Institutului Universitar al Natiunilor Unite pentru Mediu si Securitate umana, cu sediul la Bonn, pana la 50 de milioane de persoane din intreaga lume ar putea fi constranse sa isi paraseasca locuintele pana in 2010 din cauza secetei, inundatiilor, alunecarilor de teren, cresterii nivelului oceanului si desertificarii.

Desi legatura dintre schimbarile climatice si inmultirea unor fenomene precum uraganele nu a fost inca stabilita, strazile pustii ale orasului New Orleans dupa Katrina, la sfarsitul lunii august, au lasat sa se intrevada cum ar arata lumea dupa dereglari meteo extreme. Pana in 2100, temperaturile medii ar putea creste cu 1,4 pana la 5,8 grade, potrivit previziunilor expertilor Grupului International de Experti in Climatologie (GIEC). In acelasi timp, nivelul unor oceane ar putea creste cu cativa centimetri pana la un metru, in functie de rapiditatea cu care se topesc ghetarii din Groenlanda.

In jur de 20 de milioane de persoane au fost evacuate din cauza unor probleme legate de diverse forme de degradare a mediului. Printre catastrofele anticipate, Institutul mentioneaza avansarea cu 10.000 de kilometri patrati pe an a desertului Gobi din China, care ameninta numeroase sate, eroziunea accelerata a solului in Turcia sau Magreb, salinizarea a jumatate din terenurile arabile irigate din Egipt. In Pacific, cei 11.000 de locuitori din Tuvalu, tara mica alcatuita din noua insule, vor fi probabil primii nevoiti sa se refugieze in urmatorii 50 de ani, deoarece tara va fi inghitita de ocean.

In total, aproximativ 100 de milioane de oameni traiesc in prezent in zone situate sub nivelul marii si ar fi extrem de expusi unor asemenea riscuri. Aproape jumatate din populatia planetei locuieste in zone de coasta sau aflate la cateva zeci de kilometri de acestea, potrivit ONU. Tarile in curs de dezvoltare sunt cu atat mai vulnerabile cu cat economia lor este adesea bazata pe sectoare dependente de clima, precum agricultura sau pescuitul. Din 2002, Centrul pentru clima al Federatiei internationale a Crucii Rosii si Semilunei Rosii, cu sediul la Haga, incearca sa evite ca efectele schimbarii climatice sa afecteze tarile cele mai sarace, avertizand si informand populatia.