Rusia era o tara instabila la data cand Putin a devenit presedinte, dupa demisia surprinzatoare a lui Boris Eltin la 31 decembrie 1999. Economia se dezintegra, iar coeziunea nationala era amenintata de lideri regionali cu ambitii de independenta, de rebeliunea cecena si valul de atacuri violente din toata tara.

Dupa opt ani, Rusia este o tara foarte diferita si alegatorii considera ca acesta este meritul lui Putin, care se retrage cu o rata de popularitate fara precedent, de circa 70%. El va ramane, de altfel, la putere ca premier.

"Am restaurat integritatea teritoriala si unitatea natiunii noastre, am creat statul din nou", spune omul care, inca de la inceputul primului mandat la Kremlin, a reintrodus vechiul imn sovietic. "Am refacut bazele fundamentale ale economiei ruse si ne transformam intr-un lider economic", adauga Putin.
Cecenia a fost in mare parte pacificata, iar liderii rebeli cei mai importanti au fost ucisi, desi o insurgenta la scara mica provoaca in continuare instabilitate in regiunile din jur.

Gigantica economie rusa, alimentata de preturile mari la energie si reformele de piata liberale lansate in primii ani ai mandatului lui Putin, este in plina ascensiune, cu o crestere anuala de 7%. Marile companii ruse isi fac loc pe pietele occidentale - producatorul de otel Severstal a devenit actionar la mai multe companii de profil americane, iar LUKOIL are o retea de 2.000 de benzinarii in Statele Unite si planuieste sa cumpere si rafinarii in aceasta tara.

"Suntem mai increzatori acum. Guvernul nu mai trebuie sa acopere gauri si se poate concentra pe obiective pe termen lung", a declarat ministrul de finante Aleksei Kudrin.

"Am inceput sa citesc din nou ziarele, pentru ca gasesc in ele lucruri de care pot sa ma simt mandru", spune un pensionar care a venit sa se uite la tancurile si lansatoarele de rachete care fac repetitii pentru parada din 9 mai, o traditie sovietica reinviata.

Dar o minoritate vocala de rusi, alaturi de guvernele occidentale si organizatiile pentru drepturile omului, vad in aceasta renastere a Rusiei semne ingrijoratoare.

Citeste si:

"Principala realizare a lui Putin este o revenire spectaculoasa la epoca sovietica", afirma scriitorul si opozantul Zahar Prilepin in publicatia online Izbrannoie.

Regimul lui Putin a anulat libertatile civile si politice introduse de predecesorul sau. Guvernatorii regionali, altadata alesi, sunt in prezent numiti practic de Kremlin. Parlamentul, care era in urma cu cativa ani scena unor dezbateri politice, a devenit in timpul lui Putin o institutie docila care se multumeste sa aprobe deciziile Kremlinului.

Partidele de opozitie se plang ca au fost marginalizate de o campanie de hartuire a Kremlinului si afirma ca alegerile au fost aranjate in favoarea partidului lui Putin, Rusia Unita. Kremlinul riposteaza spunand ca opozitia a pierdut teren pentru ca nu corepunde dorintelor electoratului.

Principalele posturi de televiziune si cele mai mari ziare sunt controlate fie de stat, fie de oameni de afaceri in relatii bune cu Kremlinul, lucru care se reflecta in activitatea lor.

Controlul din ce in ce mai strans exercitat de Putin se simte si la nivelul oamenilor obisnuiti.
"Am fost nevoit sa-mi iau carnet de membru al Rusiei Unite", spune mic antreprenor in varsta de 50 de ani din orasul Iaroslavl. "Carnetul a devenit biletul de intrare pentru contracte cu autoritatile si te apara de probleme, exact cum functiona carnetul de membru al Partidului Comunist in Uniunea Sovietica", a explicat el.

Putin sustine ca a fost nevoie de un control consolidat pentru a asigura cresterea economica si a evita dezintegrarea tarii. El apara, de asemenea, un alt element controversat al mandatelor sale: implicarea constanta a Guvernului in economie. Unele companii internationale au fost nevoite sa renunte la actiunile pe care le aveau in proiecte energetice importante, iar corporatiile de stat se inmultesc precum ciupercile.

Multi investitori au fost alarmati de modul in care statul rus a dezmembrat compania petroliera Iukos, i-a arestat pe membrii conducerii si a vandut cele mai valoroase active ale acesteia companiei de stat Rosneft prin licitatii lipsite de transparenta. Oamenii de afaceri, atenti sa se mentina departe de politica dupa cazul Iukos, avertizeaza acum ca o interventie prea mare a statului ar putea face rau economiei. "Rolul statului si al afacerilor private in economie ar trebui sa fie clar", a declarat influentul sef al Asociatiei industriasilor si intreprinzatorilor, Aleksandr Sohin, la o intalnire cu Medvedev de luna trecuta.