In cursul secolului XX s-au produs trei mari epidemii de gripa la scara globala. Cea mai grava s-a inregistrat in 1918, cind au murit intre 20 si 40 milioane de oameni pe intregul mapamond. Dupa ce o fetita vietnameza, in virsta de 10 ani, a devenit luna trecuta cea de-a 50-a victima a gripei aviare asiatice, oamenii de stiinta si autoritatile medicale din toata lumea s-au mobilizat in scopul de a preveni o noua pandemie.

Pandemiile de gripa se produc in urma aparitiei unui virus mutant, in fata caruia oamenii au o rezistenta scazuta sau inexistenta. Exista unele dovezi care sugereaza ca pandemiile virale anterioare au avut la origine pasarile. H5N1 - varietatea curenta care a provocat ingrijorarea expertilor - este in principal o maladie aviara, prevalenta in pasarile din citeva tari asiatice. Pasarile domestice sint in mod special vulnerabile. Primele cazuri de oameni infectati cu aceasta varietate au aparut in 1997, in Hong Kong, unde au murit sase din cele 18 persoane contaminate. Amploarea epidemiei a fost limitata prin instituirea unor masuri severe, intre care exterminarea a aproximativ 1,5 milioane de pasari.

Virusii mutanti, pericol. Din 2003, H5N1 a mai provocat victime omenesti in Vietnam, Thailanda si Cambodgia. Cu toate ca au fost exterminate milioane de pasari, cu mari eforturi si cheltuieli, multe ferme avicole ale caror pasari vin in contact cu giste si rate salbatice reprezinta inca un risc major. Oamenii se pot imbolnavi de gripa aviara prin contact direct cu pasarile infectate, vii.

Citeste si:

Spre deosebire de gripa normala, care se transmite cu usurinta de la persoana la persoana si prin aer, pe linga contact, raspindirea de la om la om a varietatii H5N1 este extrem de rara. Cum virusii de gripa sint recunoscuti pentru abilitatea lor de a muta prin modificarea materialului genetic, exista temerea ca poate aparea oricind o varietate extrem de contagioasa, ducind la o noua pandemie. Specialistii afirma ca, odata aparuta o astfel de varietate mutanta, raspindirea globala a epidemiei de gripa este aproape imposibil de prevenit.

Vaccinul sperantei. Contracararea pandemiei ar presupune serioase si neplacute schimbari ale modului de viata, implicind inchiderea scolilor si companiilor, restrictii in transport si in deplasarea personala.

Multe tari sint angajate in dezvoltarea unui vaccin contra gripei aviare, primele teste pe oameni urmind sa dibuteze curind in Statele Unite. Desi mutatiile rapide, caracteristice multor virusi, pot face inutil un astfel de vaccin, oamenii de stiinta spera ca el sa aiba efect macar partial, suficient cit sa faca diferenta intre viata si moarte. Daca autoritatile de profil ar astepta pasiv aparitia unei varietati pandemice, perioada de timp scursa pina la crearea unui vaccin ar putea insemna moartea citorva milioane de oameni.