La centrul spatial Kennedy de la Cape Canaveral se fac ultimele pregatiri pentru lansarea, la ora 19.45 GMT, a navetei Atlantis, care duce pe Statia Spatiala Internationala primul laborator spatial european, denumit Columbus. Fereastra de lansare (intervalul in care traiectoria navetei este optima) este de doar zece minute, iar conditiile meteorologice raman marea necunoscuta.

Misiunea este un moment crucial pentru ambitiile europene legate de explorarea spatiului, laboratorul Columbus fiind rezultatul a aproape 25 de ani de negocieri intre state, cercetari si proiecte. In acelasi timp, este si un test pentru acordurile de cooperare in explorarea spatiului.

Printre cei sapte membri ai echipajului condus de Steve Frick sunt si doi europeni, francezul Leopold Eyharts, si germanul Hans Schlegel, de la Agentia Spatiala Europeana (ESA). Eyharts va ramane la bordul Statiei Spatiale Internationale, inlocuindu-l pe inginerul de zbor american Daniel Tani, care va reveni pe Pamant. Schlegel va efectua doua iesiri in spatiu dintre cele trei prevazute pentru misiunea Atlantis.