Prima criza majora provocata de moartea unui presedinte american nu a survenit unui asasinat. In 1841, cel mai batrin presedinte american ales, William Harrison (68 de ani), a murit la o luna de la depunerea juramintului, in urma unei pneumonii provocate de frigul in care si-a tinut discursul inaugural. Moartea sa a aruncat tara intr-o criza constitutionala, fiind pentru prima data cind un vicepresedinte a preluat atributiile prezidentiale. Succesiunea la presedintie a fost reglementata in 1967, prin al 25-lea amendament al Constitutiei.

Primul asasinat prezidential din istoria SUA, comis asupra lui Abraham Lincoln, ar fi putut avea si cele mai grave implicatii, deoarece complotul prevedea si asasinarea vicepresedintelui si a secretarului de Stat al SUA. Asasinul, actorul John Wilkes Booth, sustinator al sclaviei negrilor, si complicii sai au fost spinzurati. Initial, Booth planuise sa-l rapeasca pe Lincoln si sa-l foloseasca pe post de moneda de schimb contra prizonierilor capturati dintre sudisti. Infuriat de un discurs antisclavagism al lui Lincoln, acesta s-a razgindit insa, si l-a impuscat pe presedinte in cap, in timp ce acesta se afla la teatru.

Urmatorul presedinte care a cazut victima unui atentat este James Garfield, asasinat in 1881, imediat dupa preluarea mandatului. Atentatorul a fost Charles Guiteu, un pamfletar caruia noua administratie de la Washington i-a refuzat de mai multe ori cererea de a fi numit ambasador al SUA la Viena si la Paris, desi nu avea nici o calificare. La scurt timp, Congresul SUA a aprobat o lege prin care majoritatea functiilor publice urmau sa fie ocupate prin concurs si nu ca recompensa pentru serviciile din timpul campaniei electorale. Asasinul a fost spinzurat un an mai tirziu.

In 1901, la scurt timp dupa realegerea sa ca presedinte, este asasinat William McKinley, cel care, in urma unui razboi cu Spania, a anexat arhipelagul Hawaii, Puerto Rico, Filipinele si a instituit un protectorat american asupra Cubei. Asasinul a fost un anarhist de origine poloneza, inspirat de asasinarea, cu un an inainte, a regelui Umberto I al Italiei. Acesta a fost condamnat la moarte si executat prin electrocutare la trei luni dupa atentat.