Haleh Esfandiari este unul dintre cei mai renumiti specialisti americani in afaceri iraniene si lucreaza pentru reputatul Institut "Woodrow Wilson" din Washington. Ea se afla in Iran pentru a-si vizita mama, in luna decembrie, cind a fost impiedicata sa iasa din tara. In timp ce se indrepta spre aeroport ca sa se intoarca in SUA, taxiul in care se afla a fost oprit de trei persoane care i-au luat toate bagajele si pasapoartele, atit cel iranian, cit si cel american.

Iranul nu recunoaste dubla cetatenie, asa ca Haleh Esfandiari este tratata ca orice cetatean iranian. In plus, ea nu putea obtine un nou pasaport american in conditiile in care SUA nu mai au ambasada la Teheran de cind au rupt relatiile diplomatice cu Iranul, dupa criza ostaticilor americani din 1979. In loc sa-si poata obtine un nou pasaport pe caile obisnuite, profesoara a fost trimisa la ministerul de Interne.

Sub pretextul eliberarii unui nou document, ea a fost in mod repetat interogata in legatura cu activitatile sale ca director al Programului pentru Orientul Mijlociu din cadrul Institutului "Woodrow Wilson", a anuntat Biroul de presa al Centrului, cu care Esfandiari a mai putut pastra legatura o vreme.