Mamavirus, asa cum a fost botezat de cercetatori, este al doilea virus gigant descoperit pana in prezent. El il depaseste ca dimensiuni pe Mimivirus, detectat pentru prima data in anul 2003, de oamenii de stiinta de la Centrul National de Cercetare (CNRS) din Marsilia.

"Mimivirus, agent potential al pneumoniei, este putin mai mic decat Mamavirus, dar apartine aceleiasi familii", a declarat profesorul Bernard La Scola, coautor alaturi de Didier Raoult, al articolului pe aceasta tema publicat in revista britanica Nature.

Aceste virusuri gigante ating dimensiunile bacteriilor, fiind vizibile cu un microscop obisnuit. De altfel Mimivirus, care are diametrul de o jumatate de micron, a fost confundat mult timp cu o bacterie pe care o imita. Cele doua virusuri gigante erau ascunse in microorganismele din apa din turnurile de racire ale unor instalatii de climatizare. Mamavirus provine din Bradford (Marea Britanie), iar Mimivirus din Paris.

Citeste si:

Celalalt virus descoperit recent in sistemele de climatizare, botezat Sputnik, este ascuns in interiorul Mamavirus, fiind identificat cu un microscop electronic foarte puternic. "Reprezinta o noua familie de virusuri, pentru ca este primul exemplu de virus care infecteaza un alt virus, afectandu-i sistemul de reproducere", a explicat La Scola.

Sputnik, virus cu 21 de gene, isi infecteaza gazda gigantica, ceea ce a relansat o dezbatere mai veche in legatura cu caracterizarea virusurilor - daca acestea sunt organisme vii sau nu. Omul de stiinta Jean-Michel Claverie este de parere ca "nu exista nicio indoiala, acest virus gigant este un organism viu, pentru ca se poate imbolnavi".

Claverie, expert in analizarea materialului genetic din oceane, afirma in revista Genome Biology din luna iulie ca in plancton exista numeroase secvente genetice ale unor virusuri apropiate de Mimivirus. Astfel, virusurile gigante, dar si virusurile satelit, ca Sputnik, ar putea juca un rol major in ciclurile trofice din oceane.