Exploratorul si filantropul sir Edmund Hillary, primul om care a cucerit virful Everest, s-a stins din viata pe 11 ianuarie, la virsta de 88 de ani.

Foto: Reuters Sanatatea modestului montaniard, cu o statura impozanta de altfel, a inceput sa se subrezeasca din aprilie anul trecut, cind a suferit o cadere in timp ce vizita Nepalul, informeaza BBC. Acum, statul din sudul Asiei organizeaza ceremonii de rugaciune in semn de omagiu. In urma cu 55 de ani, pe 29 mai, sir Edmund Hillary era cel dintii din lume care isi infigea pioletii in virful inalt de 8.850 de metri, impreuna cu serpasul Tenzing Norgay. Intors in tabara de baza, marele explorator neozeelandez l-a intimpinat pe alt membru al expeditiei britanice cu faimoasele cuvinte: "Mai, George, l-am doborit pe nenorocit". Doborit la rindul sau de un atac de cord, sir Edmund Hillary va avea parte de o inmormintare nationala in tara de bastina, Noua Zeelanda. Spre deosebire de multi alpinisti, el a cerut ca cenusa sa ii fie imprastiata in portul Waitemata din orasul Auckland, unde si-a trait viata, si nu pe munte.

Dupa celebra ascensiune, sir Edmund, caracterizat de premierul neozeelandez drept "o figura eroica", cu o viata dominata de "hotarire, smerenie si generozitate", a indrumat o serie de expeditii la Polul Sud si si-a petrecut timpul ajutind serpasii din regiunea nepaleza Khumbu, devenind cetatean de onoare al Nepalului in 2003. Asociatia umanitara fondata de el, "Himalayan Trust", a contribuit la construirea de spitale, clinici, poduri, aeroporturi si aproape 30 de scoli.

Cunoscutii il catalogheaza, fara urma de indoiala, drept cel mai respectat om din Noua Zeelanda. Imediat dupa moartea sa, mesaje de condoleante au inceput sa curga din toate colturile lumii, dupa cum au povestit copiii filantropului, Peter si Sarah, si sotia sa, June. "A fost al nostru - de la infatisarea stincoasa si stilul laconic la directitudinea si onestitatea sa", a spus premierul neozeelandez Helen Clark. "Moartea lui sir Edmund incheie un mare capitol al explorarii planetare. El s-a situat si fizic, si metaforic pe virful marii aventuri", s-a pronuntat si aventurierul si ecologistul britanic Pen Hadow. La rindul sau, premierul britanic Gordon Brown, a carui tara a sponsorizat expeditia care a dus la triumful lui Hillary, l-a etichetat pe acesta drept "un adevarat erou, care a capturat imaginatia lumii", iar premierul australian Julia Gillard a asociat numele sau cu "aventura, implinirea, visarea si transformarea viselor in realitate".

Nascut in Auckland pe 19 iulie 1919, sir Edmund Hillary a inceput sa se catere pe munti in adolescenta, in tara natala, cistigindu-si repede o reputatie de alpinist pe gheata. Primul munte cucerit de el a fost Tapuaenuku, de aproape 3.000 de metri, din Marlborough, Noua Zeelanda. L-a urcat de unul singur timp de trei zile, in 1944. Pina ca el sa-si incerce norocul pe Everest, in cadrul expeditiei conduse de alpinistul britanic sir John Hunt, sapte expeditii anterioare catre culme esuasera. Dupa o ascensiune incarcata de truda, pe partea sudica a muntelui, numai doi muntomani nu au fost invinsi de epuizare si de efectele inaltimii si ale vremii proaste: sir Edmund si Tenzing Norgay, care au cucerit virful la 11.30, ora locala, pe 29 mai 1953, la a doua incercare.

"Inca citiva pasi istovitori si nu am vazut decit cerul deasupra noastra. (...) Stateam impreuna pe virf. Era indeajuns spatiu pentru sase oameni. Cucerisem Everestul. Minune, umilinta, mindrie, exaltare - acestea trebuiau sa fie cu siguranta sentimentele confuze ale primului om care statea pe cel mai inalt virf de pe Pamint, dupa ce atiti altii esuasera. Mi-am scos masca de oxigen pentru a face niste fotografii", a scris exploratorul neozeelandez, citat de Associated Press. Cei doi s-au imbratisat usurati si bucurosi, dar au stat pe virf doar pret de 15 minute din cauza putinului oxigen. Indeajuns timp ca sir Edmund ca fotografieze privelistile si pe Tenzing fluturind steagurile Marii Britanii, Nepalului, ONU si Indiei.

Vestea cuceririi nu a ajuns la urechile omenirii pina pe 2 iunie, in ajunul incoronarii reginei Elisabeta a II-a. Edmund Hillary a fost innobilat penru realizarea sa, iar 42 de ani mai tirziu a primit de la regina cel mare ordin cavaleresc: Ordinul Jartierei. Cu modestia sa caracteristica, Hillary a refuzat insa sa spuna daca el sau Tenzing a calcat primul pe virf, spunind ca au urcat in echipa. Numai dupa moartea serpasului camarad in 1986 a risipit misterul: "Am continuat sa pasesc in sus. In momentul urmator, am ajuns pe o portiune plata si expusa, cu nimic in afara de spatiu in toate directiile. Tenzing mi s-a alaturat imediat si ne-am uitat minunati de jur imprejur", a descris exploratorul in cartea sa din 1999 "View from the Summit" , potrivit Associated Press. Camaraderia sa l-a atras chiar si intr-o disputa in 2006, legata de moartea alpinistului David Sharp pe Everest. Hillary a spus ca este ingrozitor ca un om poate fi lasat in spate sa moara de catre echipajul sau, adaugind ca si-ar fi abandonat ascensiunea din 1953 pentru a salva o alta viata. "O viata de om este mult mai importanta decit sa ajungi pe virful unui munte", spunea el.

Mai mult de 200 de oameni au murit incercind sa doboare Everestul. Cu toate acestea, Hillary nu s-a inclus printre montaniarzii de prima mina. "Nu ma consider un foarte bun alpinist. Sint doar puternic in spate. Am mult entuziasm si sint bun pe gheata", spunea el. Aventura l-a atras si inspre Arctic si Antarctica. In 1957-1958, de exemplu, a ajuns la Polul Sud la bordul unui tractor modificat, descoperind chiar si o noua ruta spre platoul polar. La mijlocul anilor 80 a fost numit ambasadorul Noii Zeelande in India, dar pasiunea pentru Nepal, unde a fost de peste 120 de ori, l-a determinat sa stringa in jur de 250.000 de dolari anual pentru proiecte destinate statului asiatic. Hillary a fost si un ecologist convins, cerindu-le alpinistilor internationali sa curete mii de resturi ramase dupa expeditii pe Everest.

Cu toate acestea, ca multi alti buni montaniarzi, exploratorul neozeelandez nu a putut nici el sa dea un raspuns clar la intrebarea "De ce sa te cateri?": "Nu va pot da un raspuns proaspat la intrebarea de ce un om urca un munte. Majoritatea inca se duc doar ca sa-i urce".