Locuitorii din statul Iowa au fost chemati joi sa aleaga dintre opt candidati democrati si sapte republicani pe cei pe care ii sustin pentru nominalizarea la candidatura la Casa Alba.

Alegerile primare si caucusurile (adunari ale alegatorilor) sint menite a desemna delegatii ce vor participa la conventia partidelor unde vor fi alesi oficial candidatii la presedintie. Vor fi desemnati 57 de delegati democrati (din cei 4.315 la nivel national) si 40 de republicani (din cei 2.509). Conventia democrata va avea loc intre 25 si 28 august 2008 la Denver, Colorado, iar cea republicana e prevazuta pentru 1-4 septembrie la Minneapolis, Minnesota. Identitatea invingatorului se contureaza insa la primare si caucusuri, pe masura ce acestea se deruleaza in fiecare dintre cele 50 de state americane in parte, pina in luna iunie. Conventiile ratifica de obicei, din primul tur de scrutin, o alegere devenita evidenta pina la acea data. Primele scrutine, desfasurate in mod traditional, in statele Iowa si New Hampshire, sint importante din punct de vedere simbolic, chiar daca aceste regiuni au o populatie mica, pentru ca pot lansa un candidat „pe orbita" si-l pot distanta de ceilalti. In premiera, la aceste alegeri, aproape 20 de state, printre care New York si California, au decis sa-si devanseze alegerile primare, organizindu-le in 5 februarie, ceea ce a nemultumit ambele tabere, care nu au timp suficient pentru a-si pregati campaniile electorale.

Printre particularitatile sistemului de vot american se numara si faptul ca in statul New Hampshire, de exemplu, alegatorii pot vota o persoana care nu candideaza. Procedura se numeste „write-in", pentru ca alegatorii scriu numele preferatului lor pe buletinul de vot.

Primele scrutine servesc si ca sondaje despre popularitatea candidatilor si a temelor lor electorale, fiind uneori o rampa de lansare, alteori un examen eliminatoriu. Un exemplu este experienta democratului Howard Dean, in 2004, cind era marele favorit in sondaje. El a fost invins in Iowa si in New Hampshire, ceea ce i-a compromis iremediabil campania in favoarea lui John Kerry.

Un numar-record de jurnalisti (peste 3.000) s-au acreditat la caucusul din Iowa si se afla in aceste zile la fata locului. Niciodata, din 1972, anul in care Iowa a primit statutul de prim stat american ce desemneaza candidatii partidelor la alegeri, importanta votului nu a avut asemenea proportii, comenteaza presa franceza. Potrivit cotidianului „Le Monde", campania electorala de pina acum a fost extrem de agitata si s-au cheltuit nu mai putin de 40 de milioane de dolari pentru publicitatea candidatilor, de trei ori mai mult decit in 2004. Barack Obama a cheltuit 8,3 milioane de dolari, rivala sa Hillary Clinton - 6,5 milioane. Democratul John Edwards a participat la 200 de reuniuni publice, in timp ce republicanul Mitt Romney a platit pentru difuzarea a nu mai putin de 8.000 de spoturi tv pe canalele locale, iar democratul Chris Dodd s-a instalat cu familia la o ferma din Iowa pentru a putea participa la 43 de intilniri cu alegatorii.

Dupa cum explica pentru AFP un profesor de stiinte politice de la Universitatea din Iowa, Cary Covington, caucusurile servesc la „identificarea invinsilor" in cursa pentru nominalizare. Iowa releva sprijinul real de care se bucura candidatii, chiar daca multe voci contesta validitatea evaluarii, intrucit Iowa nu e un stat reprezentativ pentru SUA, mai ales la nivel demografic, spune Covington.

Lupta intre statele americane pentru a fi primul care organizeaza caucusuri sau alegeri primare este mare, autoritatile fiecarui stat incercind sa arate ca al lor este mai reprezentantiv pentru populatia americana si dorind ca aceste evenimente sa se desfasoare cit mai devreme. De-a lungul vremii, candidatii care nu s-au aflat pe primele trei locuri la scrutinele din Iowa nu au reusit sa cistige investitura partidului pentru Casa Alba. Covington spune ca acest lucru ar trebui sa-l ingrijoreze pe Rudolph Giuliani, cotat abia pe locul patru in acest stat, desi favorit la nivel national. Pot fi, desigur, exceptii de la regula si, de data aceasta, Giuliani ar putea fi surpriza. In tabara democratilor, aceasta ar fi daca John Edwards, Hillary Clinton sau Barack Obama nu s-ar clasa printre primii trei sau daca unul dintre ei ar cistiga cu un avantaj de 5-10%. Arthur Sanders, profesor de stiinte politice la Drake University din Iowa, considera ca e bine ca procesul electoral sa inceapa cu un stat mic, unde candidatii fara mijloace financiare deosebite au sanse. Iowa poate crea surprize. Aici au iesit din umbra Jimmy Carter in 1976, Walter Mondale in 1984 si John Kerry in 2004. Cinci dintre ultimii sapte invingatori ai caucusurilor din Iowa au cistigat investitura partidului lor. Necunoscut acum citeva saptamini, fostul guvernator din Arkansas Mike Huckabee este vedeta taberei republicane, potrivit sondajelor din Iowa.

In 2004, doar democratii au organizat caucusuri, pentru ca George W. Bush nu avea contracandidat republican. Numai 124.000 de alegatori (22% din electoratul democrat) s-au prezentat atunci la alegeri.

Iowa, stat mic si rural Statul Iowa are o suprafata de 144.700 km patrati, dintre care 88% sint terenuri agricole. Virsta medie a populatiei este 37,8 ani (circa 15% au peste 65 de ani). In jur de 95% dintre locuitori sint albi - 26% de origine germana. Hispanicii reprezinta 3,7% din populatie, iar cei de culoare - 2,3%. Veniturile familiilor sint in medie de 43.000 de dolari/an, 7,3% dintre familii traind sub pragul saraciei.