Orasul imbina modernul, traditionalul si istoria Centru administrativ al Europei, orasul Bruxelles surprinde prin arhitectura cladirilor in stil baroc, a muzeelor si cultura, dar si prin eleganta si varietatea localurilor. Desi este o capitala cosmopolitana, care poate concura cu oricare alt oras din lume, Bruxelles reuseste sa-si pastreze curatenia si sa denote o atmosfera relaxanta si neaglomerata.Bruxelles este intr-adevar o raspantie belgiana si europeana, oras xenofil si primitor. Simbolul orasului este "pustiul", adica locuitorul de bastina din Bruxelles, inchipuit indeosebi prin Menneken Pis, alaturi de care se afla "zinneke", simbol al amestecului de cultura.Originea numelui nu e limpede. Unii, pentru a justifica ortografia francofona creata artificial in 1830, vorbesc de "broekzeil" (stofa de pantaloni). Altii, tinand cont de pronuntare si indeosebi de ortografia clasica, vorbesc de "bruidscel" (camara miresei). In fine, o alta ipoteza vorbeste despre o forma romanica neautentificata, ce ar insemna "casa mlastinii". Orasul are numeroase simboluri, care ii reprezinta imaginea in intreaga lume Manneken Pis este o statueta micuta cunoscuta ca simbol national. Legendele spun ca Manneken ar fi fost fiul unui conte si ar fi stins ultima flacara a unui incendiu, dar statueta spune ceva despre ireverenta si excentricitatile bruxellezilor, care au ales ca acest baietas care urineaza sa fie un reprezentant al spiritului lor.Statueta a fost executata in secolul al 17-lea de Jerome Duquesnoy; a fost furata de englezi in 1745, de francezi in 1777, iar in 1817 un ocnas francez a furat-o si a distrus-o. Ocnasul a fost condamnat a doua oara la inchisoare pe viata, iar statueta a fost refacuta. Din cand in cand, la sarbatori nationale sau religioase, statueta este imbracata in mici costume, cu diferite semnificatii. Manneken are si o surioara, Janneke, care se gaseste la cateva stradute departare.Daca Bruxelles-ul este centrul Europei si Grand Place este centrul Bruxelles-ului, asta inseamna ca Grand Place este cel mai central loc din Europa si, poate, una dintre cele mai frumoase piete din lume. Grand Place este in fiecare zi un furnicar de turisti care, chiar daca nu mai vad nimic altceva din Bruxelles, pleaca cu imaginea unei splendori in stil baroc, cu fatade filigranate si poleite cu aur (acum curatate de funingine) si cu un caldaram ingrijit. Piata a fost aproape in intregime distrusa de francezi in 1695, dar apoi a fost reconstruita de catre breslele orasului in mai putin de cinci ani. In scurt timp, a devenit inima orasului: mergand pe jos, de aici poti sa vizitezi toate punctele de interes de pe harta Bruxelles-ului. Grand Place trece prin schimbari de sezon: vara este acoperita de un covor de flori, de Craciun lumea se aduna in jurul unui un brad monumental (geamanul celui din Trafalgar Square), si in tot restul anului sunt concerte, targuri si parazi.Atomul este probabil cel de-al doilea monument cunoscut al Bruxelles-ului, dupa Grand Place. Este un echivalent al turnului Eiffel, dar nu a imbatranit la fel de frumos si nu e deloc la fel de impresionant. Are 102 m inaltime si reprezinta cei 9 atomi ai unei molecule. Cel care l-a proiectat, arhitectul Andre Waterkeyn, l-a gandit ca fiind centrul Targului Mondial din 1958. Ceva mai amuzant a fost sa umbli de la o sfera la alta cu ajutorul scarilor rulante si sa vezi imaginea orasului din varful constructiei.Tot in BruParck, la picioarele Atomului, se afla o manifestare kitsch a Eurofiliei Bruxelles-ului. Intreaga Europa se intinde pe mai mult de 2,5 hectare, cu modele copiate exact (la scara de 1:25) a celor mai importante monumente: Acropolisul, Poarta Brandenburg, Big Benul. Pentru a fi mai credibile, langa ele mici automobile, autobuze, trenuri se misca pe sosele si prin tuneluri la fel de mici. Acum sunt aproximativ 300 de monumente copiate, dar numarul creste cu fiecare an. Casa breslelor din Grand Place Cateva dintre cladirile din Grand Place au fost transformate in cladiri administrative de-a lungul timpului, dar casa breslelor a ramas neschimbata. Fiecare breasla si-a lasat amprenta proprie asupra fiecarei case, dandu-i un nume distinct in functie de fatada. Daca privesti cu atentie la fatadele bogat impodobite, iti dai seama ca au incercat sa sublinieze faptul ca breslasii nu erau de origine regala sau aristocratica, ci simpli negustori, mandri de obarsiile lor. Una dintre cladiri, pompos denumita "Maison du Roi" (acum adaposteste Muzeul Orasului) este cunoscuta de cei mai multi sub denumirea din flamanda Broodhuis, pentru ca fusese proprietatea brutarilor si niciodata a vreunui rege. Cea de la nr. 1-3, a "Regelui Spaniei", fusese tot a brutarilor, dar pe fatada se gaseste un bust al regelui Carlos al II-lea. La numarul 3 este "La Broutte" (roaba), cea a breslei bacanilor, iar la nr. 4, "Le Sac" - a tamplarilor si a dogarilor. Bresla arcasilor era la nr. 5, in "La Louve" (Lupoaica), imediat alaturi cea a luntrasilor in "Le Cornet", iar cea a negustorilor de maruntisuri in "Le Renard" (Vulpea). "Le Cygne" (lebada) adapostise breasla macelarilor, "L'Arbre d'Or" (arborele de aur) pe cea a berarilor, si continua cu "La Chaloupe d'Or" (Galionul de Aur), La Rose (Trandafirul), Le Cygne (lebada), Le Chene (Stejarul), Le Paon (Paunul), si bineinteles, cele 7 case ale Ducilor de Brabant, in care nu a locuit niciun duce. Bisericile si catedralele sunt simboluri ale trecerii timpului Biserica St. Jean-Baptiste e unul dintre cele mai bune exemple de baroc flamand din Belgia. Construita de Luc Faydherbe, un elev al lui Rubens, are in interior fresce pictate de Van Loon, un pictor bruxellez din secolul al 17-lea.Biserica Ste Catherine se ridica in piateta care ii poarta numele si pare la fel de neingrijita ca si imprejurimile sale. A fost construita in 1854 de Poelaer, arhitectul care a ridicat si Palatul de Justitie, cea mai mare constructie arhitecturala a secolului al 19-lea. Din fericire, interiorul arata ceva mai bine: arcade gratioase, vitralii albastre si galbene, si o statuie a Madonnei Negre din secolul al 15-lea. Iar tu vei avea o surpriza placuta cand vei gasi un altar romanesc, ortodox, sub a doua arcada pe partea dreapta. Cu putin noroc, vei putea da peste un botez, pentru ca multi dintre romanii stabiliti in Belgia isi boteaza copiii aici.In jurul Grand Place sunt imprastiate cateva dintre cele mai vechi si mai frumoase biserici ale orasului: biserica de la Madeleine, Notre Dame aux Riches Claires, Notre Dame de la Chapelle (aici este inmormantat Pieter Bruegel cel Batran), biserica Saint Nicholas (cea mai veche din Bruxelles). Autoritatile au avut grija de ele - biserica Madeleine a fost transportata piatra cu piatra catre un alt loc, atunci cand construirea Garii Centrale putea insemna demolarea bisericii. Cu toate acestea, zonele din vecinatatea bisericilor nu au fost la fel de bine pastrate: niciuna nu mai are o piata proprie, iar zonele au cedat in totalitatea comercialului si turismului, astfel incat esti luat prin surprindere de aparitia acestor vechi cladiri. Notre Dame du Finstere e plasata in cea mai nepotrivita zona: in mijlocul Rue Neuve, cea mai aglomerata si mai cunoscuta dintre zonele comerciale; peretii ii sunt mazgaliti cu graffitti, iar in apropiere stralucesc neoane si se vand dulciuri.Biserica St Nicholas e cea mai veche din Bruxelles, si e aproape pierduta intre zona turistica si stralucirea magazinelor. Constructia ei a fost inceputa in secolul al 11-lea, dar terminata cu 100 de ani mai tarziu. A supravietuit atacurilor francezilor din 1695, si inca mai pastreaza o ghiulea intr-unul din pereti. Place du Grand-Sablon si Place du Petit-Sablon Desi este cea mai eleganta piata din oras, Place du Grand-Sablon pastreaza o atmosfera relaxata - este locul ideal in care te poti bucura de o cafea, o cana de ciocolata fierbinte si prajituri, in care iti poti cumpara antichitati sau asculta un concert in aer liber. Biserica Notre Dame du Sablon domina piata. Desi a fost inceputa ca o mica capela pentru breasla arcasilor, primirea statuii Maicii Domnului - care se povesteste ca ar avea proprietati miraculoase - de la Antwerp in 1348 i-a crescut popularitatea. Cladirea a fost extinsa, ajungand impresionanta biserica in stil gotic, in care se tine o procesiune anuala - Ommegang. In apropiere se afla Place du Petit-Sablon, ceva mai mica si plina de umbra si verdeata, inconjurata de 48 de statuete de bronz reprezentand breslele secolului al 18-lea, cateva statui mai mari in centru, printre care cele ale eroilor-martiri Egmont si Hornes si cea a cartografului Mercator.