In zece ani, soldatii americani vor putea zbura intr-o aeronava pe care expertii de la Boeing, in colaborare cu cei de la NASA, o experimenteaza in acest moment.

Gindit de inginerii germani inca din 1940,
avionul cu aripile contopite a prins forma
de-abia la inceputul anilor ’90 Lansat la sfirsitul saptaminii trecute de NASA, la baza aeriana Edwards din California, avionul-aripa cintareste aproape 230 de kilograme, este propulsat de trei motoare, iar anvergura aripilor atinge aproape 6,5 metri. O telecomanda speciala a reusit sa inalte pina la 1.700 de metri aparatul de zbor, care a revenit la sol dupa o jumatate de ora.

Modelul X-48B, realizat de Boeing impreuna cu laboratoarele NASA, are o replica deja testata intr-un tunel de vint din Virginia, iar datele obtinute joi au fost comparate cu cele anterioare. Designul navei a fost conceput de laboratoarele Phantom Works ale companiei Boeing, iar constructia a revenit unei companii britanice, Cranfield Aerospace, care a furnizat in cele din urma o versiune care reprezinta doar 8,5% din scara viitorului avion-aripa. „Am depasit cu succes o piatra de incercare in studiul eficientei structurale, aerodinamice si operationale a conceptului acestei aripi contopite", declara Bob Liebeck, oficial din cadrul laboratoarelor Phantom Works.

X-48B este asemanator unei aripi zburatoare, ea contopindu-se cu restul fuzelajului intr-un aparat extrem de plat. Acest design intentioneaza sa ofere o decolare mai lejera decit in cazul clasicelor nave cu fuzelaj cilindric si sa reduca in acelasi timp consumul de combustibil. Motoarele instalate in partea posterioara a aparatului vor emite mai putin zgomot atit in interior, cit si la nivelul solului.

In prima instanta, X-48B va survola cu viteza redusa, pentru a acumula informatii despre stabilitate si control al zborului, in special in momentul decolarii si al aterizarii. Dupa cele 25 de zboruri cu viteza moderata, constructorii vor testa emisiile de sunet ale navei, precum si cum raspunde aceasta la comenzi de viteze apropiate de cea a sunetului. Desi o versiune de pasageri nu se afla in planul Boeing pentru urmatorii 20 de ani, compania monitorizeaza in detaliu cercetarile, pentru a dezvolta un aparat militar performant.

Conceptul unui avion-aripa, familiar din filmele si serialele SF, a fost dezvoltat prima data de inginerii germani, in timpul celui de-Al Doilea Razboi Mondial, in incercarea de a-si perfectiona bombardierele. In anii ’90, ideea a intrat si in atentia companiei McDonnell Douglas, chiar inainte ca aceasta sa se uneasca cu Boeing. Dupa fuziune, Boeing a continuat cercetarile inginerilor de la McDonnell Douglas si, in colaborare cu NASA, a reusit sa lanseze in 1997, intr-un zbor de test, un prim prototip cu anvergura aripii de 5,2 metri.

De-abia in 2000, Boeing a inceput sa construiasca un avion la o scala mai mare. In 2001, ei au anuntat oficial varianta X-48A, potrivit site-ului designation-systems.net. Modelul avea o anvergura a aripii de 10,7 metri si zbura cu ajutorul a trei motoare. Planurile companiei prevedeau finalizarea navei in 2002, testele preliminarii in 2003 si un prim zbor in 2004, dar schimbarea prioritatilor la NASA si problemele de la sistemul de control al zborului au aminat lansarea acesteia. Colaborarea dintre Boeing si NASA a mers mai departe, dar cercetarea si-a pierdut amploarea initiala.

Saptamina trecuta, X-48B a zburat
cu succes pentru prima data In 2002 insa, Boeing a angajat compania britanica Cranfield Aerospace pentru a construi un model mult mai mic de avion, format tot prin unirea aripilor. In iunie 2005, el a devenit actualul X-48B, iar in luna noiembrie a aceluiasi an, Boeing a anuntat ca se vor construi doua modele, care vor zbura in 2006. Fortele Aeriene SUA au aderat si ele la proiect, iar testele preliminarii au inceput la sfirsitul anului trecut, la centrul de zbor Dryden al NASA. In urma evaluarii, expertii si-au dat OK-ul pe sistemul de alimentare si de motorizare, pe softul de control al zborului, iar americanii s-au grabit sa anunte primul zbor in 2007. In iunie 2006, „The Economist" nota progresele Boeing in constructia avionului-aripa, dar nu ii dadea sanse de reusita: „Boeing s-a mai jucat o data cu aceasta idee, dar rezultatul testelor a produs o reactie atit de negativa incit compania a renuntat la tehnologie". O alta opinie transmitea insa „Wired", in februarie anul acesta: „De cind Boeing a lansat 707 in 1950, avioanele pentru pasageri au aratat toate la fel: tuburi lungi cu aripi si motoare sub ele. Aceasta forma s-ar putea transforma, la un moment dat, intr-o silueta gratioasa. Un prim pas in acest sens este X-48B, dar e foarte posibil ca acesta sa debuteze ca un avion de transport pentru armata SUA in 2022".

Puteti vedea primele modele ale avionului-aripa pe www.cotidianul.ro/select